Divination and prophecy in Shakespeare’s theater: Hermeneutics and poetics

Résumé en français: cliquer ici.

PhD, Université de Paris-X Nanterre. Advisor: Ann Lecercle. Defense: 13 December 2007.

Jury: Line Cottegnies (Paris 3), François Laroque (Paris 3), Ann Lecercle (Paris 10), Yves Peyré (Montpellier 3), Sylvain Piron (EHESS).

Summary

This thesis aims at studying the role of prophets, prophecies and divination in Shakespeare’s plays, through the analysis of eight plays : two Roman plays (Julius Caesar and Coriolanus), two Romances (The Winter’s Tale and Cymbeline), three Histories (2 Henry VI, Richard II, Richard III), and Macbeth. By analyzing ancient and contemporary sources (Cicero, Plutarch, Holinshed, Montaigne and Bacon, among others), I first show that the “survival” of the gods of yore explains the “survival” of antique divinatory practices. The presence-absence of Mars in the Roman plays evidences the influence of the gods on man’s destiny, an influence that works by indirection. The analysis of pagan rituals, notably oneiromancy, augurs and oracles, enables one to compare priests and soothsayers whose role as interpreters is defined by those in power. The study of deviant pagan practices in a Christian context (spiritism and necromancy) makes it possible to see what makes Christian prophecies unique, all the while showing the interpretive problems posed by prophecies uttered by equivocating spirits or apparitions. As for the tetralogies, they serve to understand the role of self-proclaimed prophets in an apocalyptic historical setting. The War of the Roses is as much emblematized by onomastic puns in a series of dynastic prophecies as it is by the claims of rival factions. Lastly, prophecies are not only a temporal, but also a spatial conundrum: the marginal location of Elizabethan playhouses is part and parcel of their prophetic nature, and accounts for Shakespeare’s constant double-play on “utterance” and the French “outrance”.

Keywords

Shakespeare, William (1564-1616) – Divination – Prophecies – British theater – 16th century


Table of contents (in French)

Introduction

1 La survivance des cultes divinatoires antiques

1.1 Une tradition en péril ?

  • 1.1.1 Cicéron et la superstition
  • 1.1.2 Plutarque et la disparition des oracles
  • 1.1.3 Qu’est-ce que l’inspiration prophétique ?

1.2 Les « survivances » de la divination

  • 1.2.1 Les images fantômes de l’Histoire
  • 1.2.2 L’évhémérisme et la survivance des dieux

2 Divination et stratégies de l’indirection : l’exemple de Mars

2.1 L’absence des dieux dans Julius Caesar

  • 2.1.1 Apostrophes et antonomases
  • 2.1.2 Le rite des Lupercales
  • 2.1.3 Un rite de fertilité
  • 2.1.4 « Beware the ides of March ! »
  • 2.1.5 Ides, tides, sides : prothèses et bear-baiting
  • 2.1.6 Traces fantomatiques

2.2 Coriolanus : « Name not the god ! »

  • 2.2.1 Nomen erat omen
  • 2.2.2 Du nom au surnom
  • 2.2.3 « He is a kind of nothing, titleless » : pit et pot

3 Pratiques divinatoires : de Delphes à Rome

3.1 Songes et inspiration dans Cymbeline et The Winter’s Tale

  • 3.1.1 Les soupçons : « Infection of my brains »
  • 3.1.2 Du soupçon à la connaissance
  • 3.1.3 Songes et inspiration : « tender air » et mulier
  • 3.1.4 « The ear-deaf ’ning voice o’ th’ Oracle »
  • 3.1.5 La Pythie et le prêtre d’Apollon
  • 3.1.6 Jupiter triumphans : le rêve de Posthumus

3.2 Augures et omina dans Julius Caesar

  • 3.2.1 Les sacrifices auguraux
  • 3.2.2 Les auspices : symbolisme animalier et phénomènes célestes
  • 3.2.3 Les devins : des hommes d’appareil ?

4 Des usages du spiritisme et de la démonologie

4.1 Spirits : de l’incorporel au surnaturel

  • 4.1.1 Spirit et spirit : souffle de vie et souffle de Dieu
  • 4.1.2 « as the Spirit gave them utterance »
  • 4.1.3 Sprites et spirits : des personnages aux apparitions

4.2 Les spirits trompeurs dans 2 Henry VI et Macbeth

  • 4.2.1 Le cérémonial de la convocation des esprits dans 2 Henry VI
  • 4.2.2 Apparitions et jugglers dans Macbeth
  • 4.2.3 Amphibologie ou « th’equivocation of the fiend »
  • 4.2.4 « Let’s see the devil’s writ » : herméneutique diabolique
  • 4.2.5 Casuistique et prophéties contre-nature
  • 4.2.6 Retour aux sources : le Diable et ses incarnations

5 Eschatologie et prophéties dynastiques

5.1 Histoire et Apocalypse dans Richard II

  • 5.1.1 Millénarisme(s) et fins de siècle
  • 5.1.2 John of Gaunt mourant, prophète autoproclamé
  • 5.1.3 Carlisle, homme d’église et prophète autoproclamé
  • 5.1.4 Apocalypse et lollardisme, du XIVe au XVIe siècle
  • 5.1.5 Prémonitions féminines et préfigurations de l’Antéchrist

5.2 Des noms de Dieu et de l’Antéchrist dans Richard III

  • 5.2.1 « The king’s name is a tower »
  • 5.2.2 De Richard à Richmond : « The dog is dead »
  • 5.2.3 Processions fantomatiques et prophéties dynastiques

6 Territoire prophétique : « utterance » et outrance

6.1 L’art de la mémoire : mémoire et topographie

  • 6.1.1 De l’art de la mémoire aux prophéties
  • 6.1.2 Terre Promise ou Nouveau Monde ?
  • 6.1.3 Prophéties topographiques

6.2 Territoire prophétique, territoire marginal

  • 6.2.1 Les Liberties : un territoire « outrancier »
  • 6.2.2 Centre / périphérie : une dynamique du pouvoir
  • 6.2.3 La centralisation de l’Angle-terre

Conclusion

Annexe

Bibliographie

Index